Southampton (TV 2 Sporten): Om to uker går Ståle Solbakkens Wolverhampton løs på den lange veien tilbake til Premier League, og mannen fra Grue er klokkeklar: Oppgaven er tøffere enn noen gang før.

– Flere og flere utenlandske eiere spytter penger inn i Championship-klubber, så konkurransen blir hardere og hardere, sier Solbakken til TV 2.

«The Championship» er allerede kjent som en usedvanlig tøff og jevn divisjon. Hvert lag må gjennom hele 46 kamper, og spillestilen er gjennomgående røff og fysisk. Nå mener Solbakken det er ekstra mange lag som har grunn til å drømme om opprykk.

– Jeg tror at det er en 10-12 kanskje 14 managere som tenker det samme, at de vil gjerne være blant de seks og gjerne blant de to. Så det tror jeg bli steintøft.

Les også: Wolves-forsvarer vil bort fra klubben

Overgangskaos
De to øverste plassene gir direkte opprykk, mens tredje til sjetteplass går inn i et sluttspill der vinneren får den siste opprykksplassen. Etter det sviende nedrykket i fjor håper Wolverhampton å gå rett opp igjen. Solbakken er fornøyd med sesongoppkjøringen, men innrømmer at det åpne overgangsvinduet skaper uro.

– Jeg føler for så vidt at vi er i rute, men så lenge overgangsvinduet er åpent vil det jo bli litt kaotisk. Men det er jo ikke bare hos oss det er sånn, det er en vanskelig måned for alle.

Litt kaotisk vil imidlertid virke som en ferie på en stillehavsøy for Solbakken, sammenlignet med det sirkuset han opplevde forrige sesong i Köln.

– Nå har vi jo ikke spilt noen kamper enda og det kan sikkert storme her også. Men uansett så tror jeg det kommer til å være langt unna det som skjedde i Köln. Enten det går bra eller dårlig.

Les også: Solbakken om salg av stjernespiss: – Selv Messi har en pris

– Går bedre og bedre
TV 2 møtte Solbakken i spillertunnelen på St. Marys Stadium, like før avspark i lørdagens treningskamp mot Premier League-klare Southampton. Oppgjøret var Wolverhamptons siste generalprøve før alvoret begynner, og Solbakken føler han er i ferd med å få satt sitt preg på laget.

– Jeg synes det går bedre og bedre. Vi har ikke gjort den store revolusjonen. Vi har bygget sakte, men sikkert, vi har introdusert noen nye ting offensivt og defensivt, og det synes jeg har gått bra.

Wolverhampton slapp inn hele 82 mål da de rykket ned forrige sesong, og Solbakken vet at det defensive arbeidet må strammes opp.

– Det går bedre, men det er klart at det er litt mentalt tøft det de har vært gjennom. Med nedrykk, og det å rykke ned såpass klart, det å slippe inn så mange mål. Det er tøft, men vi må prøve å rette på det.

Les også: Solbakken låner midtbanespiller fra Rennes

Tapte for Southampton
De som husker Wolves-forsvaret som rundingsbøyer i forrige Premier League-sesong vil ha fått en liten følelse av déjà vu 22 minutter inn i kampen mot Southampton. Adam Lallana fant Billy Sharp i Wolves-boksen, og målsniken fra Sheffield fikk nok tid og rom til å slå opp et partytelt. Han nøyde seg med å sette inn 1-0 til hjemmelaget. Utenom målet var første omgang en relativt jevnspilt og sjansefattig affære. Southampton virket noe kvikkere i bevegelsene og skarpere i pasningsspillet, men Wolverhampton holdt god stand.

Solbakkens to angrepsstjerner, Kevin Doyle og Steven Fletcher, var begge ute med skade, og i deres fravær var det Sylvan Ebanks-Blake og Björn Bergmann Sigurðarson som ledet an i angrep. Den tidligere LSK-spissen viste klare tegn på at han har mye å bidra med også på dette nivået. Islendingens spissmakker på sin side misset Wolverhamptons eneste store sjanse i kampen, da begge Southampton-stopperne feilberegnet en langpasning og Ebanks-Blake kom alene gjennom. Avslutningen var svak og Southampton-keeper Paulo Gazzaniga reddet enkelt.

Kampbildet forble det samme i første halvdel av andre omgang, helt til det 70. minutt da Southamptons Jason Puncheon ble spilt fri av Richard Chaplow og økte til 2-0. Etter flere bytter fra begge lag ble resten av kampen noe oppstykket, og sluttresultatet ble 2-0.

Solbakken forlot stadion fem minutter før kampslutt, og vil ha registrert at laget hans er kanskje i rute – men de er ikke helt i mål enda.