(TV 2 Sporten): Ole Einar Bjørndalen er tidenes mestvinnende skiskytter og vinterolympier. Martin Fourcade tviler på at han noen gang tar igjen legendens 95 verdenscupseirer, men franskmannen har i hvert fall tatt et par av nordmannens mange rekorder:

Han er den eneste som har vunnet seks verdenscuprenn før jul, og med 14 totalt i én og samme sesong er han også der historisk. Ingen andre har heller vunnet verdenscupen sammenlagt seks ganger på rad, slik Fourcade har gjort.

– Hvis jeg skal ta rekordene hans, må han slutte stadig å forbedre dem, sa Fourcade spøkefullt til TV 2 en gang etter at veteran Bjørndalen hadde kommet seg på pallen igjen.

For det er ingen tvil om at franskmannen ser på Simostrandas store sønn som et forbilde og ikon – noe som også kommer tydelig fram i Fourcades ferske bok. Der har han kalt et av kapitlene ”Det gudbenådede monsteret Bjørndalen” – som i denne sammenhengen utelukkende er ment som en hyllest.

Han røper at han hadde en plakat av Bjørndalen på veggen som guttunge, og det var stort for Fourcade første gangen han møtte nordmannen i sportslig sammenheng.

Men også en aha-opplevelse.

«Vi snakket sammen for første gang under et treningsopphold i Norge. Han var nysgjerrig og stilte meg mange spørsmål. Merkelig av en kjempe som ham, som ikke hadde så mye å lære av en utøver på vei opp som meg. Men logisk for en idrettsutøver som er perfeksjonist og som ikke overlater noe til tilfeldighetene. Jeg forstod raskt at for framtida måtte jeg sile ut den informasjonen som jeg ville gi til ham,» skriver Fourcade.

Tvilte på Bjørndalen

Etter hvert ble han selv så god at han passerte Bjørndalen. Og da veteranen sleit tungt noen år, der han ofte ikke var i nærheten av å utfordre de beste, var det mange som mente Bjørndalen ville gjøre lurt i å legge opp.

Også Fourcade tvilte på at han noen gang ville greie å komme tilbake. Men rett før OL i Sotsji snakket han med treneren sin om Bjørndalen.

«Hvis Ole vinner i Sotsji, vil jeg bare måtte håndhilse på ham og si bravo!»

Og Bjørndalen leverte varene: På sprinten gikk han helt til topps tross én bom, og vant sensasjonelt i en alder av 40 år. Fourcade sleit med dårlige ski og ble nummer seks – men gjorde slik han hadde lovet seg selv på forhånd.

«Det var eksakt det jeg gjorde. Med oppriktighet. Selv om jeg fikk en kilevink i dette første løpet av OL så ville jeg at han skulle se beundringen i øynene mine. Jeg ville også takke ham for den leksa han hadde lært alle oss som hadde avskrevet ham, jeg var en av de første til det.»

Fortsatt føler Fourcade at han lærer av Bjørndalen.

«Det er simpelthen vakkert å se på Ole Einar Bjørndalen gå på ski» , skriver han.

«I løpet av en 20 år lang idrettskarriere har han markert vår sport på en måte som ingen annen idrettsutøver har gjort. Han har gjort oss proffere og det er i stor grad takket være ham at vi i dag får så mye oppmerksomhet. Jeg har alltid blitt veldig rørt av de komplimentene han har gitt meg.»

Emil Hegle Svendsen er Fourcades erkerival

Fourcade har også mye pent å si om sin erkerival gjennom mange år, Emil Hegle Svendsen. Fram til OL i Sotsji hadde de to flere thrillerdueller, der de nærmest byttet på å slå hverandre.

Fortsatt irriterer han seg over tre tap mot Svendsen:

*VM-jaktstarten i Nove Mesto i 2013, der Svendsen spurtslo Fourcade i en millimeterduell.

*OL-fellesstarten i Sotsji, der Svendsen igjen var sterkest i spurten.

* Jaktstarten i Fort Kent i 2011. Svendsen var de nødvendige centimeterne foran også her.

Fourcade skriver at Svendsen har presset ham til å bli bedre.

«Du kan ikke utvikle deg som sportsutøver uten en skikkelig motstander», skriver han.

Franskmannen flyttet til Oslo noen måneder i forkant av VM i Holmenkollen i 2016. Der oppdaget han en ny side ved sin erkerival.

«Inntil nå, selv om vi hadde vært veldig mye sammen, hadde vi ikke vært 100 prosent nær hverandre. Vi likte hverandre, vi snakket sammen, vi hadde respekt for hverandre, men inntil nå hadde det på en måte vært en barriere mellom oss. Den vil være der til en av oss legger opp. Under renn er vi rivaler og det betyr en viss distanse, men i Norge, langt fra sesongstart, gjenoppdaget jeg Emil. Bildet av ham som litt overlegen i offentligheten stemmer dårlig med hvordan han er privat,» skriver Fourcade i sin bok.

«Holdningen hans er tydeligvis en måte å beskytte seg på. Han bor i et land hvor han har fått masse oppmerksomhet, på grunn av sine sportslige resultater, den store kjeften sin og det faktum at han var Bjørndalens etterfølger. Han ble som svært ung en stjerne i Norge.»

Under oppholdet i Oslo inviterte han også Svendsen hjem til seg.

- «Og etter disse to hyggelige og mer private stundene, så forandret forholdet vårt seg. Men selvfølgelig er vi fortsatt rivaler».