Ståle Sandbech (24) har vært forfulgt av motgang de siste årene.

Høsten 2014 slet han lenge med influensa. I 2015 måtte han operere vekk mandlene etter flere måneder med kronisk halsbetennelse og i fjor gikk hele sesongoppkjøringen med til å trene seg opp igjen etter tre kneoperasjoner på et halvt år.

– Føler meg sterk

Nå er alt annerledes.

– De siste fire årene har det vært mye kluss på høsten, men denne høsten har vært kjempefin. Jeg har følt meg bra, og kjørt mye snowboard istedenfor å ligge på sofaen og se på TV hele tiden. Så jeg føler meg sterk, og godt trent. Det er selvfølgelig deilig å komme inn i en sesong sånn, og det gjør meg mye mer selvsikker, sier Sandbech til TV 2.

En god sesongoppladning gjør at Rykkin-kjøreren nå har et forsprang han har manglet de siste sesongene.

– Hver sesong må man få inn triksene på nytt, og å nå bli ferdig med det allerede i oktober. Også kan jeg begynne å lære meg nye triks nå i november, istedenfor at jeg har holdt på med det i januar de siste årene. Det har alt å si, understreker han.

Kan nå prikke formen til OL og X Games

For nå har Sandbech endelig mulighet til å toppe formen til X Games og OL som kommer på nyåret.

– Jeg vil jo nå kunne være i toppform allerede i januar-februar, når det gjelder. Istedenfor at det kommer i mars-april, sånn som i fjor. Så jeg gleder meg veldig til å kjøre konkurranser, og hvis det holder seg sånn som nå til vinteren blir det spennende. For det er jo en spesiell sesong, sier han.

Sist sesong tok Sandbech X Games-sølv på hjemmebane i Hafjell i mars, og VM-gull en uke senere.

Men forrige gang han hadde en like god sesongoppladning tok 24-åringen OL-sølv i Sotsji.

– Ja, det er ikke dumt at jeg har hatt en god høst nå. Det er deilig å kunne kjøre snowboard og gjøre det jeg liker, og forberede meg sånn som jeg skal. Fremfor å være på Olympiatoppen og gjøre rehabilitering, og lære meg å gå igjen. Så det er en fordel ja, smiler han.

– Sølvet har betydd mye for karriéren

Etter OL i 2014 mente mange at nordmannen burde reist hjem med gullet, istedenfor sølv.

Selv er han lei av å snakke om gullet som glapp, men er tydelig på at OL-medaljen har vært viktig for karriéren.

– Det har betydd mye. Selvfølgelig. OL-medalje legger folk merke til, så det har gjort meg mer kjent og gitt meg anerkjennelse blant vanlige folk. Det betyr masse, og det er kult at folk har fulgt med på konkurranser som ikke bare er OL også, sier 24-åringen.

Foran OL i Sotsji var han en av favorittene. Den posisjonen har han ikke tenkt å gi fra seg før OL i Sør-Korea i februar.

– Det er jo sånn jeg ser på det nå også, at jeg skal være en av favorittene. Og gjøre mitt beste for å ta medalje, og helst gull da selvfølgelig. Man lurer jo selvfølgelig litt på hvordan det hadde vært hvis jeg hadde tatt gull istedenfor sølv.

Men nåløyet blir trangere for hvert år som går.

– Vi leker jo med hva som er fysisk mulig for kroppen, og det er et jag om å finne nye triks som kan skille seg ut. Det er ikke lett, for det meste er jo gjort. Så det gjelder å være litt ekstra kreativ, avslutter han.