Det har versert flere rykter om at det var spillerne som sørget for at 65-åringen fikk fyken - kun ni måneder etter å ha ledet Leicester til en sensasjonell Premier League-tittel. Det tror ikke Claudio Ranieri på.

– Jeg nekter å tro at spillerne «drepte» meg. Nei, nei, nei, sier Ranieri.

Den italienske manageren var gjest hos Sky Sports mandag kveld. Der snakket han for første gang ut om den kontroversielle sparkingen.

– Spillerne klarte ikke å gi sitt beste, men det var kanskje andre årsaker til det.

– Trodde det skulle snu
Italieneren forteller at han var forberedt på en krevende andresesong, men at han trodde det kom til å snu.

– Jeg viste at andreåret ville bli helt annerledes. Vi hadde vunnet tittelen, spillerne måtte forstå hva som hadde skjedd og omstille seg. Det er ikke enkelt. Vi var ikke et lag som var vant til å kjempe i toppen.

– Vi måtte forholde oss rolige. Jeg trodde at vi før eller senere ville skru på, sier Premier League-vinneren.

Men det snudde egentlig aldri. Da den populære manageren fikk sparken, var klubben kun ett poeng over nedrykksstreken.

– Jeg følte at Sevilla-kampen ville bli et vendepunkt. Jeg så i andreomgang at alle kjempet sammen igjen, sier italieneren.

Mesterliga-oppgjøret ble likevel Ranieris siste i sjefsstolen. 65-åringen vil ikke uttale seg om hvem han tror sto bak sparkingen.

– Kanskje det var noen som sto bak meg. Jeg vil ikke si noe om det. Jeg er en seriøs og lojal mann. Det jeg vil si, sier jeg ansikt til ansikt, forteller italieneren.

Suksessen gleder Ranieri
Men The Foxes har fått en skikkelig opptur under Craig Shakespeare, som tidligere var Ranieris assistent. Klubben har vunnet seks av de siste syv kampene etter italieneren fikk sparken, og tatt et langt steg ut av nedrykkskampen. Det gleder Ranieri.

– Jeg er veldig, veldig glad for å se at spillerne mine spiller i systemet jeg lærte de. De spiller på samme måte. Jeg tror de vil spille på samme måte neste sesong, i alle fall hvis de samme spillerne er der. Det var veldig smart av Shakespeare å følge den samme veien, sier 59-åringen.

Onsdag venter en ny storkamp i Mesterligaen for de blåkledde. Da møter engelskmennene Atlético Madrid i Spania.