Bois d´Arcy (TV 2): Selv om Alexander Kristoff er blant de mestvinnende rytterne i verden i 2017, er det først nå han får svar på om han er i rute til klassikerne.

– Det er lenge siden jeg har følt meg så bra på trening som jeg har gjort den siste uka. Jeg har derfor en god følelse, så blir det spennende å se om jeg får det ut i løp, sier Alexander Kristoff før Paris-Nice.

Søndag kl 15 er sykkelsesongen i gang på TV 2. Foruten Mark Cavendish og Peter Sagan stiller alle de største spurtkanonene til start i åttedagersrittet som ruller igang i utkanten av Paris og avsluttes på rivieraen neste helg.

– Tøff konkurranse
Med fire seire så langt virker Alexander Kristoff å være i rute. Men det er først i selskap med store navn som Andre Greipel, Marcel Kittel, Michael Matthews og Arnaud Démare han får den første skikkelige testen.

– Det er nå det begynner å telle ordentlig. Dette er starten på de rittene der jeg virkelig ønsker å prestere, forteller han når vi møter ham i resepsjonen på hotellet i Bois d´Arcy.

Utenfor er det grått og trist, regnet høljer ned og sykkelen står montert på rulla, klar for den siste treningen før det braker løs.

– Det er tøff konkurranse og det blir ikke lett å vinne spurtene her. Jeg må virkelig kjempe for å få til en seier. Jeg føler imidlertid at formen er der den skal være. Selv om det ikke gikk så bra i Omloop het Nieuwsblad (veltet) og Kuurne-Brussel-Kuurne (21) forrige helg, så håper jeg at det sitter denne uka.

Kristoff-hjelper Sven Erik Bystrøm bekrefter at Kristoff er der han skal være.

– Alexander pleier å være grådig, så jeg satser på at han er det her også. Han har i hvert fall vært bra på trening i uka som har gått, forteller haugesunderen.

Skal kjøre seg i senk
De tre første etappene er spådd å ende i en spurt. Onsdag er det en bakketempo før Kristoff og co får en siste sjanse på torsdag. De tre siste etappene er forbeholdt Alberto Contador, Richie Porte, Romain Bardet og ryttere av det kaliberet.

– Dette er et viktig løp med lange tradisjoner. Dette er et av de hardeste enukersløpene i året. Man er helt skutt etter Paris-Nice. Det er nesten som en klassiker hver dag. Det er med andre ord god trening mot det som venter. Vanligvis har det funket bra for meg å kjøre meg helt i senk før store mål som Milan-Sanremo, Flandern og Roubaix, forteller Katusha-Alpecin-stjernen.

I fjor ble 2. plass hans beste plassering. Foreløpig har han kun én seier herfra, i 2015.

– Får jeg en etappeseier er jeg veldig fornøyd. Blir det mer enn det, så er det supert. I fjor var jeg nærme, men det ble bare en andreplass.

Katusha for Kristoff
Selv om Katusha-Alpecin har Ilnur Zakarin for sammendraget, som ble nummer fire i fjor da Geraint Thomas (Sky) vant, er laget bygget rundt Kristoff. Han har fem mann rundt seg etter at at Robert Kiserlovski måtte trekke seg og Baptiste Planckaert ble hentet inn.

– Vi skal hjelpe Zakarin der det er mulig. Han må ikke tape tid de første dagene, og så skal vi hjelpe med å bringe ham frem i posisjon mot bakkene mot slutten av uka. Vi har imidlertid mange mann til spurten, så han får ikke så mye hjelp utenom det, forteller Kristoff.