Målet er å igjen kjempe om seire i de gjeveste rittene.

– Jeg har aldri vært den raskeste av spurterne, men jeg føler meg tregere enn årene før. Jeg har lyst til å komme tilbake til nivået jeg hadde i spurtene i 2015, sier Kristoff til TV 2 når vi møter ham i utkanten av den franske byen Nîmes i forbindelse med sesongstarten.

Katusha-Alpecin-rytteren har denne vinteren tilbrakt mer tid i styrkerommet enn noen gang før.

– Vanligvis har jeg trent styrke i oktober og november. Nå har jeg holdt på med styrketrening helt frem til februar. Jeg håper det skal føre til at jeg spurter bedre, forteller han.

Løfter 210 kg
De to siste sesongene står 29-åringen uten seier i Tour de France. Han har heller ikke vunnet et ritt på høyeste nivå siden GP Plouay i slutten av august 2015.

– Jeg føler at jeg har nok seire de siste årene målt i antall, men jeg har lyst til å vinne World Tour-ritt og klassikere. Det er det som gjelder for meg, dét og VM, sier Katusha-stjernen som tross alt er blant de mestvinnende rytterne i verden år etter år.

Kristoff understreker at det er flere årsaker til at det ikke har vært stang inn i Tour de France i 2015 og 2016 - og han vet med seg selv at han fortsatt kan vinne hvis alt klaffer. Samtidig innrømmer han:

– Jeg begynner å bli eldre og føler at jeg mister litt makskraft og power. Det har nok sammenheng med at muskelkapasiteten er på topp når man er mellom 25-28 år. Jeg må derfor forsøke å holde den på det nivået den har vært. Men jeg ser at den har vært dårligere enn det den har pleid å være de forrige sesongene, forklarer han.

I knebøy løfter han mellom 190 og 210 kg.

Fransk åpning
I etapperittet Etoile de Bessèges åpnet han med en 2. plass onsdag, bak det franske hjemmehåpet Arnaud Dèmare (FDJ).

– Han var sterk. Jeg føler ikke jeg manglet så veldig mye. Han kom forbi, og jeg klarte ikke å svare. Det var rett og slett bare at han spurtet bedre. Jeg har ikke for vane å vinne årets første løp, og det gjorde jeg ikke i år heller. Men jeg var så nær som jeg kunne være. Andreplass er en okay start, sier Kristoff, som samtidig skrøt voldsomt av lagkameratene som la ned en kjempejobb for å ta igjen bruddet.

– Når får vi se utbyttet av all styrketreningen?

– Jeg håpet vi skulle det i dag, men det ble det ikke. Vi får se i morgen, smiler Kristoff der han står utenfor Katusha-bussen og gir high-five til lagkameratene som takk for hjelpen gjennom dagen.

Han tror han vil kunne ha en mulighet på de fleste etappene av femdagersrittet sør i Frankrike.

– Jeg har en mulighet i morgen. Fredag ser hard ut, men det er kanskje en mulighet der også. Lørdag er også sannsynligvis spurt. Sammendraget avgjøres fredag eller på søndagens tempo, avslutter han.