Av Birger Henriksen

Etter noen nervepirrende minutter landet Curiosity på Mars klokken 07.33 norsk tid.

Like etter kom de første bildene fra Mars inn. Både landingen og bildene utløste ellleville jubelscener blant de NASA-ansatte. Flere felte noen gledestårer da sukksessen var et faktum.

– Jeg kan ikke fatte det, dette er utrolig, sa Allen Chen, nestleder for gruppen som har jobbet med Curiositys nedstigning og landing.

«Sju minutters terror»

Minuttene før landing var svært spente. Landingsmetoden var helt nye og bestod blant annet av en gedigen fallskjerm og en såkalt «sky crane».

NASA fikk i siste liten romsonden Odyssey på plass. Takket være den kunne de risikable landingsmanøvrene følges direkte fra kontrollrommet.

Kuttet kontakten

Klokken 06.13 mandag morgen ble radiosenderen slått av. Fra da av var det kun kommunikasjon fra Curiosity til NASA.

På dette tidpunktet gikk Curiosity inn i krestløpet til Deimos, som er den ytterste av de to månene som kretser rundt planeten Mars.

– Hun er nå på egen hånd, kom det fra kontrollrommet hos NASA.

Curiosity fallskjerm ble utløst klokken 07.29. Radaren på roveren lokaliserte bakken like etterpå.

Les også: Hva gjør en astronaut på Svalbard?

Ferden gikk etter planen og de ansatte var positive til at landingen skulle gå etter planen.

– Vi er håpefulle at vi vil få se bilder like etter landing, men det er mye som skal klaffe, sa Peter Theisinger, Mars Exploration Rover (MER) Project Manager rundt klokken 06.30.

Les også: Erobrer Mars på egen hånd

På grunn av avstanden bruker signalene selv med lysets hastighet rundt 14 minutter på å tilbakelegge til 250 millioner kilometerne som er mellom Mars og jorden for øyeblikket.

Velkomstkomité

Curiosity innledet sin ferd gjennom Mars-atmosfæren rundt seks minutter før halv åtte norsk tid. Men allerede før den startet den dramatiske innflygingen, har velkomstkomiteen på den røde planeten gjort klart for nykommeren.

Alle romsondene som er i bane rundt Mars vil bistå nykommeren, spesielt i forbindelse med den dramatiske ferden gjennom atmosfæren. Det var en av disse romsondene som sørget for at bildene fra planeten kom så kjapt.

Les også: Robotkjøretøy til Mars for å finne liv

Videresender

Romsondene, deriblant den europeiske romfartsorganisasjonen ESAs Mars Express, vil videresende data i retning jorden.

– Vi begynte å endre banen til Mars Express allerede for flere måneder siden for å kunne se Curiosity best mulig, sier operasjonsleder for Mars Express, ESAs Michel Denis.

Signalene Mars Express mottar og videresender, vil etter planen først fanges opp av en 35 meter stor antenne ESA har lokalisert i Australia, før signalene går til ESAs operasjonssentral i Tyskland. Deretter går signalene videre til NASA, som setter sammen signalene og videreformidler enkelte av signalene.

Fra de andre satellittene som bistår fra sine baner rundt Mars, overføres signalene til jorden på lignende måter.

Les også: Slik kan Mars ha vært dekket av hav

Se video her (artikkelen fortsetter under)

Samarbeid

Å samarbeide på tvers av Atlanterhavet begynner å bli vanlig når ting utspiller seg hos vår naboplanet.

– NASA ga god støtte da Mars Express gikk inn i bane rundt Mars i 2003, og i de siste årene har vi overført data fra NASAs Mars-rovere Spirit og Opportunity, sier leder for ESAs romoperasjoner, Manfred Warhaut.

Systemet Mars Express skal bruke i forbindelse med Curiosity er opprinnelig bygget for å kommunisere med ESAs romrobot Beagle. Den skulle være i drift fra 2003, men som med rundt halvparten av farkostene som er sendt til Mars, ble den ødelagt i forbindelse med landingen.