En 32 år gammel kvinne døde og 19 ble skadd da en bil traff en gruppe demonstranter i Charlottesville i Virginia lørdag, opplyser en talsperson for det lokale sykehuset.

Ifølge CNN er 20 år gamle James Alex Fields jr. pågrepet, siktet for å stå bak ugjerningen.

FBI skal etterforske hendelsen.

– Volden og dødsfallene i Charlottesville rammet rett i hjertet av amerikansk lov og rett, sier USAs justisminister Jeff Sessions.

– Når slike handlinger blir utført på grunn av rasefordommer og hat, går det mot våre kjerneverdier og kan ikke bli tolerert, la han til.

Unntakstilstand

Borgermesteren i Charlottesville skrev på Twitter at han med knust hjerte måtte kunngjøre at et menneskeliv hadde gått tapt under de voldelige sammenstøtene i universitetsbyen 187 kilometer sørvest for Washington.

Delstatens guvernør hadde allerede erklært unntakstilstand da bilen traff demonstranter i byen.

Flere personer var vitne til hendelsen, og dermed foreligger det også flere ulike beskrivelser av det som skjedde. 22-årige Matt Korbon, som studerer ved Universitetet i Virginia, sier motdemonstranter marsjerte fredelig langs en gate i byen da man plutselig kunne høre «en voldsom bremselyd».

Deretter beskriver han en sølvfarget sedan som dundrer inn i an annen bil i høy fart, før den rygget opp og pløyde gjennom «et hav av folk».

Voldelige sammenstøt

Hundrevis av personer hadde samlet seg i universitetsbyen for å demonstrere mot en «Unite the Right»-samling som den høyrenasjonalistiske bloggeren Jason Kessler har invitert til i Charlottesville.

Kaoset kokte raskt over i det som antas å være den største gruppen hvite nasjonalister som har samlet seg på over et tiår.

Såkalte «alt right»-aktivister, Ku Klux Klan-sympatisører og nynazister har havnet i flere voldelige sammenstøt med motdemonstranter som har dratt til Charlottesville for å kjempe mot den kontroversielle samlingen.

Det meldes blant annet at folk kom med grove tilrop til hverandre, slo, kastet flasker, og i enkelte tilfeller sprayet med pepperspray.

To politimenn omkom

Noen timer senere styrtet et politihelikopter like i nærheten av byen. Ifølge nyhetsbyrået AP knyttet politiet hendelsen til demonstrasjonene i Charlottesville, men har ikke gått ut med ytterligere informasjon.

Politiet i Virginia bekrefter at to av deres politimenn omkom da helikopteret gikk i bakken. De etterforsker hendelsen, og sier det ikke er noen indikasjoner på at det ligger noe kriminelt bak.

Ifølge The New York Times skulle helikopteret overvåke demonstrasjonene.

Trump fordømmer

De hvite nasjonalistene har samlet seg i byen for å demonstrere mot at Charlottesville har besluttet å fjerne statuen av sørstatsgeneral Robert E. Lee fra en park i byen.

Allerede fredag startet turbulensene, da de hvite nasjonalistene gikk i fakkeltog gjennom områdene til Universitetet i Virginia. Det eskalerte raskt til vold i løpet av natten. Minst åtte ble skadd og minst en person pågrepet etter sammenstøt lørdag morgen.

USAs president Donald Trump fordømmer volden i Virginia.

– Vi fordømmer på det sterkeste dette sjokkerende uttrykket for hat, fordommer og vold, fra flere sider, fra flere sider, sa Trump, som ikke ønsker å legge skylden på noen.

– Det har pågått i lang tid i vårt land. Ikke Donald Trump. Ikke Barack Obama. Det har pågått i lang, lang tid, sa han.

(©NTB)