I juni i år slapp han endelig fri og kunne reise hjem til Sverige etter nesten seks lange år som al-Qaidas fange i Mali. Foran et stort presseoppbud fortalte Gustafsson om hva som skjedde da han ble bortført under en motorsykkeltur i Afrika.

– Vi bestemte oss for å reise til Timbuktu. Vi så ikke på Mali som spesielt farlig land. Vi var mest bekymret for trafikken. Om jeg hadde fått noen advarsel, ville jeg ikke begitt meg dit. Tvert imot var det andre utlendinger i Mali, og vi møtte mange turister, fortalte han.

Ventet med Kalasjnikov

Sammen med Stephen McGowan fra Sør-Afrika og Sjaak Rijke fra Nederland kom han til Timbuktu 23. november 2011. Dagen etter slo terrorister til mot hotellet der de bodde.

– Jeg tok en lur og våknet av tumulter i bakgården. Da jeg åpnet døren, sto en kar med sin Kalasjnikov rettet mot meg, fortalte Gustafsson.

En tysk turist gjorde motstand mot kidnapperne. Gustafsson og de to andre hadde blitt ført til en lastebil og hørte to skudd fra stedet der tyskeren befant seg.

– Vi forsto at han hadde blitt skutt, sa Gustafsson.

Selvmord å rømme

Lastebilen startet opp og kjørte 24 timer ut i ørkenen. Det ble starten på en kidnapping som skulle vare i nesten seks år. Den første tiden var veldig tøff, sa svensken.

– Vi var i sjokk. Så startet en prosess med å prøve å venne seg til livet i ørkenen. Det var svinkaldt om natten og hett om dagen. Vi fikk det vi trengte, men ble behandlet iskaldt. Vi måtte lære oss å leve med å ha ekstremt lite vann for hygiene og toalettformål, sa han.

Gustafsson la planer for å prøve å unnslippe, men forsto at det var nytteløst. Ikke ante de hvor de var, og avstandene i ørkenen var enorme.

– Det kjentes ut som selvmord, helt enkelt, å begi seg ut på noe sånt, sa Gustafsson.

Konverterte til islam

I mars begynte det å bli svært varmt, og alt handlet om å prøve å finne skygge. Som en desperat handling for å prøve å bedre situasjonen sa Gustafsson til kidnapperne at han ville konvertere til islam.

– Det gjorde jeg for å redde mitt liv, eller i hvert fall kjøpe meg litt tid uten å ha noen store forhåpninger om at det skulle ha noen effekt. Det som skjedde, var at da ble jeg ikke lagt i lenker om nettene lenger. Jeg kunne bevege meg fritt i leiren. Det var en merkelig situasjon, for da går jeg rundt blant kidnapperne. Det var ikke slik at jeg kunne prate med dem direkte eller at jeg forsto det de gjorde, det var mer å sitte og titte på og se hva som skjedde.

Kidnapperne flyttet ofte leiren i ørkenen. Gustafsson ble vitne til hvordan terroristene, som var ganske unge da kidnappingen skjedde, vokste opp i løpet av fangenskapet. Selv ble han god til å leve på den måten og lærte seg hva slags farer som finnes blant dyr og sykdommer.

2012: Dette bildet av Johan Gustafsson er fra en video som ble kringkastet i august 2012, ni måneder etter at han ble tatt til fange. AFP PHOTO/AL-JAZEERA
2012: Dette bildet av Johan Gustafsson er fra en video som ble kringkastet i august 2012, ni måneder etter at han ble tatt til fange. AFP PHOTO/AL-JAZEERA

Forventet ikke hjelp

Først to år etter kidnappingen kom et livstegn fra Gustafsson i form av en video sendt ut av al-Qaida i det islamske Maghreb (AQIM). Gustafssons medfange Sjaak Rijke ble frigjort under en operasjon av franske spesialstyrker i april 2015. Stephen McGowan ble sluppet fri i juli. Det er ventet at også han vil holde en pressekonferanse torsdag, ifølge nyhetsbyrået AP.

Da friheten plutselig dukket opp, var det en helt uventet forandring. Selv vet han ikke hva som gjorde at han slapp fri.

– Det var en enorm lettelse, men ikke den der gleden. Jeg er litt sliten. Det er veldig uventet helt enkelt, jeg hadde vent meg til et liv i ørkenen, i en krigssone, livet som fange.

Gustafsson sa på pressekonferansen at han aldri hadde noen forventninger til at Sverige skulle gjøre noe med hans situasjon.

– Jeg tenkte at det var håpløst. Jeg vil naturligvis ikke at noen skal tilgodese denne organisasjonens krav, om det handler om penger eller noe annet.

Svenske myndigheter har hele tiden nektet for at de betalte løsepenger for Gustafsson og at løslatelsen var et resultat av forhandlinger.