Landets myndigheter tror også flere tusen kan være skadde etter jordskjelvet, opplyser nyhetsbyrået AFP.

Syv mennesker er bekreftet omkommet, og 88 er skadd, melder det statlige nyhetsbyrået Xinhua. Man frykter dog at tallene på omkomne og skadde i virkeligheten er langt høyere.

Selv om jordskjelvet traff en relativt avsidesliggende del av Kina, kan så mange som 130.000 hus være rammet, ifølge kinesiske myndigheter.

10 kilometer dypt

Amerikanske geologer rapporterer at jordskjelvets episenter befant seg nær en nasjonalpark i Jiuzhaigou fylke i Sichuan-provinsen.

Myndighetene i Kina har iverksatt det øverste nivået av nødhjelp i landet etter jordskjelvet. Over 600 brannmenn og soldater er satt inn.

Skjelvet ble målt til 6,5 på Richters skala av amerikanske geologer. Jordskjelvsenteret i Kina målte det til 7.

Det er også målt til å være 10 kilometer dypt.

38.000 besøkte nasjonalparken

Det er foreløpig ikke bekreftet hvilken nasjonalitet de drepte har. Området som ble rammet ligger langt inne i Kina, hvor det er sjeldent at turister fra andre land enn Kina drar til.

Mer enn 38.000 turister skal ha besøkt nasjonalparken da jordskjelvet startet.

Sichuan-provinsen blir ofte rammet av jordskjelv. i 2008 tok et jordskjelv i det samme området livet av 87.000 mennesker.

Saken oppdateres.

Et tre har falt over veien etter jordskjelvet. Foto: Reuters / China Stringer Network
Et tre har falt over veien etter jordskjelvet. Foto: Reuters / China Stringer Network