President Donald Trumps stab hadde kontakt med russiske myndigheter minst 18 ganger i løpet av valgkampens siste syv måneder, melder Reuters.

Nyhetsbyråets anonyme kilder er tidligere og nåværende amerikanske tjenestemenn.

Det hvite hus og russiske utenriksmyndigheter vil ikke kommentere opplysningene.

Hemmelig kommunikasjonskanal

Kontakten skal ha foregått gjennom telefonsamtaler og epost. Seks av samtalene skal ha vært mellom Trumps rådgivere, deriblant tidligere sikkerhetsrådgiver Michael Flynn, og den russiske ambassadøren til USA, Sergej Kisljak.

Ifølge kilder til Reuters, skal de to ha diskutert hvordan de kunne opprette en hemmelig kommunikasjonskanal mellom Trump og den russiske presidenten Vladimir Putin.

Målet var, ifølge kildene, å opprette kommunikasjon mellom de to som kunne gå under radaren hos de amerikanske sikkerhetsbyråene, siden begge parter mente byråkratiet er fiendtlig innstilt til å gjøre relasjonen mellom Russland og USA bedre.

– Uvanlig

«Veteraner» fra tidligere valgkamper opplyser til Reuters at det ikke er uvanlig at presidentkandidater har en viss kontakt med utenlandske myndigheter under en valgkamp.

Likevel, mener de, er mengden kontakt mellom Trump-rådgivere og russiske tjenestemenn usedvanlig høy.

– Det er sjelden å ha så mange telefonsamtaler med utenlandske tjenestemenn, spesielt til et land som vi anser som en motstander eller en fiendtlig makt, sier Richard Armitage, republikaner og tidligere statssekretær, til nyhetsbyrået.

Trump: – Største heksejakt i historien!

Litt før klokken 14 norsk tid torsdag startet Trump sin sedvanlige morgentwitring. I dagens første melding klager han over etterforskningen mot ham:

«Med alle ulovlighetene som fant sted i Clinton-kampanjen og under Obama-administrasjonen, ble det ikke oppnevnt en etterforskningskomite! »

«Dette er den største heksejakten på en politiker i amerikansk historie!», hevder han videre.

Gransker kontakt

Kontakten mellom Trump og russerne blir for tiden gransket av flere instanser i USA, deriblant FBI og CIA, etter at flere amerikanske medier tidligere i år hevdet at Trumps medarbeidere gjentatte ganger var i kontakt med russisk etterretning i løpet av valgkampen i USA.

Trump avviste tidlig at han eller staben hadde hatt kontakt med russerne i løpet av valgkampen i 2016, men bekreftet senere at det hadde vært fire møter mellom ambassadør Kisljak og presidentens rådgivere.

Også etterretningskomiteen i Representantenes hus i Kongressen vedtok i mars å undersøke påstanden om russisk innblanding i valget.

Tidligere denne uken stormet det på nytt opp om anklagene om russisk kontakt, da Trump ble anklaget for å dele strengt hemmelig IS-etterretning med Russland.

Ny etterforskningsleder i FBI

Etter at tidligere FBI-direktør, James Comey, fikk sparken av Trump, er det nå nyoppnevnte Robert Mueller som skal lede FBIs etterforskning. Mueller skal utrede «den russiske regjeringens innsats for å påvirke det amerikanske presidentvalget 2016 og relaterte spørsmål», opplyser justisdepartementet i USA.

Donald Trump ble informert om at Mueller skal lede kommisjonen av sine rådgivere i Det hvite hus uten forvarsel, skriver CNN.

– Ingen politiker i historien – og jeg sier det med stor sikkerhet – har blitt behandlet verre og mer urettferdig, responderte Trump i en tale han holdt for Kystvakt-akademiet i Connecticut onsdag kveld

I Det hvite hus skal stemningen være svært trykket om dagen. Kilder CNN siterer, beskriver utnevningen av den tidligere FBI-toppen som en stor overraskelse. Usikkerhet skal prege presidentens base i Washington D.C.

– Det synker fremdeles inn. Vi ble informert om det, ikke spurt om det, sier en ansatt til CNN.

En av Trumps rådgivere skal beskrive sinnstemningen som råder i kretsen rundt Trump som et «kaotisk mørke».

Selv ankermannnen Tucker Carlson i Fox News, vanligvis en forsvarer av Trump-administrasjonen, gav ifølge CNN uttrykk for en ny holdning. Da Trumps topp-rådgiver Kellyanne Conway avlyste en intervjuavtale med Fox, sa Carlsson følgende.

– Det ser kaotisk ut der borte, så ærlig må jeg være med dere.