1. januar 1998 ble Ben Smart (21) og Olivia Hope (17) drept på New Zealand. Dette ble starten på en av landets mest omfattende etterforskninger noensinne, men 20 år senere er fortsatt drapene et mysterium.

Ben og Olivia hadde feiret nyttårsaften på en et festlokale ved sjøen i Marlborough Sounds på Sørøya. Hele 1.500 personer deltok på festen. Det var en varm og deilig kveld og et liveband spilte i hagen.

Det er ikke veiforbindelse dit, så alle festdeltagerne kom og dro i båt.

Men da de to vennene skulle dra hjem oppdaget de at båten de hadde til festen var overfylt. De bestemte seg derfor for å se etter et sted å sove.

De gikk om bord i en båttaxi. Der var det også en enslig mann og et annet par. Ifølge vitnene sa mannen at Olivia og Ben kunne få sove i hans seilbåt. De takket ja til tilbudet.

Mellom klokken 04 og 05 gikk mannen om bord i seilbåten sammen med Ben og Olivia. Det var siste gangen noen så de to.

Kritisk til politiet

Dagen etter ble de meldt savnet av foreldrene. Saken fikk stor oppmerksomhet i media, og politiet kalte den Operasjon TAM. Men til tross for en omfattende etterforskning, og søk med sonar, ble Olivia og Ben aldri funnet.

Hva som skjedde med dem er fremdeles en gåte. Foreldrene har aldri fått vite hva som skjedde med barna deres, som hadde hele voksenlivet foran seg. Olivia skulle begynne på universitetet og Ben var klar for å starte i farens bedrift da de forsvant.

FORSVUNNET: Olivia Hope og Ben Smart har vært savnet i 20 år. De ble sist sett da de gikk om bord i en seilbåt etter nyttårsfesten i 1998.
FORSVUNNET: Olivia Hope og Ben Smart har vært savnet i 20 år. De ble sist sett da de gikk om bord i en seilbåt etter nyttårsfesten i 1998.

Politiet pågrep Scott Watson for de antatte drapene. De mente han var den ukjente mannen som tilbød paret husly på seilbåten sin. Han hadde et langt rulleblad, men det meste var mindre forbrytelser da han var yngre. I 1998 var han 26 år og hadde, ifølge rullebladet, holdt seg på matta de siste årene.

Han ble arrestert for drapene først i juni - nesten seks måneder etter at Olivia og Ben forsvant. Rettsaken kom opp i mai 1999 og etter elleve uker ble Watson dømt til livstid i fengsel. Han har alltid nektet for å ha tatt livet av Olivia og Ben.

Men spekulasjonene om Watson virkelig var den mystiske mannen i båttaxien lever fortsatt i dag, 20 år senere. For den båten han er i besittelse av er en annen type båt enn den som vitnene i taxi-båten har beskrevet. Ifølge vitnene hadde seilbåten de to ungdommene steg om bord i to master. Men båten til Scott Watson hadde bare én.

Han var også kortklipt og nybarbert, noe som ikke passet beskrivelsen av mannen i båttaxien. Han var ustelt og hadde lenger hår, ifølge beskrivelsene.

Politiet har i ettertid måtte tåle sterk kritikk for etterforskningen og metodene som ble brukt. I 2001 ble det publisert en bok som satte politiet i dårlig lys, og senere ble den fulgt opp med en tv-dokumentar.

Familiene har også i flere tilfeller uttalt seg kritisk om politiet. Ikke minst da et internt politinotat som fremstilte Olivia som en tøytete og alkoholtørst tenåring ble lekket til pressen og publisert av New Zealand Herald.

Det har versert mange rykter og teorier om hva som kan ha skjedd. I en hemmelig rapport, som også lekket til pressen, kom det frem at et narkotikakartell kan ha tatt livet av Olivia og Ben. Det var private etterforskere som sto bak rapporten, og politiet mente de ikke kunne finne grunnlag for at noen andre enn Scott Watson sto bak drapene.

Og - kronvitnene; de tre andre om bord i båten, mener den dag i dag at det ikke var Scott Watson som var den ukjente, enslige mannen om bord.

I et intervju i anledning at det nå er 20 år siden drapene uttalte båt-taxisjåfør Guy Wallace at dersom ikke politiet hadde pågrepet Watson for drapene, er det han de ville gått etter.

– De ville bare ta noen. Det er så enkelt som det, sier Wallace til New Zealand Herald.

En dårlig magefølelse

Han sier at han fortsatt har dårlig samvittighet for at ikke han i stedet tilbød Olivia og Ben et sted å sove, og at han hadde en dårlig følelse allerede da han satte dem av ved seilbåten den natten.

– Jeg tenker på det øyeblikket hele tiden. Det hjemsøker meg. Det var akkurat som jeg visste at noe var galt, men jeg klarte ikke å sette fingeren på det.

Han sier han ble presset hardt i avhør, og at han var så gåen at han ikke klarte å kjøre bil etterpå. Han kaller avhørene for motbydelige. I flere fotokonfrontasjoner avviste han Watson som gjerningsmann. Politiet viste flere bilder og på et av dem blinket Watson. Da var han mer lik den mystiske mannen i båten, og Wallace fortalte politiet at personen på dette bildet lignet.

På dette bildet mente båttaxiføreren at Scott Watson var lik den mystiske mannen. Men i ettertid beskylder han politiet for å drive et skittent spill.
På dette bildet mente båttaxiføreren at Scott Watson var lik den mystiske mannen. Men i ettertid beskylder han politiet for å drive et skittent spill.

I dag er han rasende på politiets fremgangsmåte, og mener politiet har vridd vitnemålet han og det andre paret ga - til å få det slik de ville.

Det eneste DNA-beviset var to blonde hårstrå som ble funnet i Scott Watsons båt. Disse matchet Olivias DNA. Kritikerne har imidlertid påpekt at disse to hårstråene ikke ble funnet i det opprinnelige søket, hvor 400 hårstrå ble sjekket. Det ble derimot funnet samme dag som Olivias hårbørste var tatt i beslag og fremlagt rettsmedisinerne.

Scott Watson har mange ganger forsøkt å søke om benåding, men har fått avslag.

I en større gransking i 2010 slo det nasjonale politigranskningsorganet IPCA fast at etterforskningen ikke hadde vært god nok på flere områder. Likevel ble det fremholdt at de klanderverdige områdene ikke hadde påvirkning på skyldspørsmålet.