37 år gamle John Arne Riise er ferdig med gress og fotballsko.

Eks-fotballspilleren satser nå hardt i en idrettsgren han ikke har bedrevet på flere tiår – nemlig langrenn.

– Jeg var vel 16 år forrige gang jeg gikk på langrenn. Men jeg elsker langrenn da, Jeg ser på alt, og streamer alt jeg kan få med meg, sier 37-åringen til God morgen Norge.

– Kan bli tøft, ja

20 år etter at han forrige gang tok skiene fatt, møtte Riise på Beitostølen forrige helg, sammen med resten av Norges ski-elite. I full kondomdress, med raske briller og trolig enda raskere ski – pent pakket sammen i hånden.

For Riises virkelig skidebut er fortsatt i vente.

– Jeg skulle ikke gå renn selv på Beito. Jeg skulle møte gutta, teste ski før sesongen og trene på snø for første gang på 20 år, sier Riise, som innrømmer at det var stort for ham å henge rundt med Bjørgen, Sundby og co.

Riise, som er mannen med flest (110) landskamper for Norge i fotball, har høsten bestått av beinhard trening.

Da Øystein «Pølsa» Pettersen i sommer ringte Riise, og spurte om han ville være med på langløplaget Team BN Bank, var ikke 37-åringen i tvil.

– Han spurte om jeg tok en utfordring, og jeg sier jo aldri nei til slike ting. Men på Beito skjønte jeg jo at det kan bli tøft. Jeg tror ikke jeg vet helt hva jeg har gått til, ler Riise.

I løpet av årets sesong skal Riise delta på minst syv av ni langløp. Det lengste, Marcialonga, er på syv mil.

– Målet mitt er å være i kanonform i januar. Da skal jeg bite godt fra meg, sier Riise.

Veddemål

Da TV 2 møtte John Arne Riise og Martin Johnsrud Sundby på Beitostølen forrige helg, ble det klart at det også eksisterer et veddemål innad i laget.

– I langløpene jeg skal gå er jeg nødt til å komme innenfor 50 prosent av bestetiden til lagekameratene. Klarer jeg ikke det, må jeg tatovere meg. Klarer jeg det – må de tatovere seg, sier Riise.

Vinner Riise veddemålet må resten av laget, Øystein Pettersen, Simen Østensen, Morten Eide Pedersen og Nils-Ingar «Nilsi» Aadne tatovere «Fotball er toppidrett» på kroppen.

Taper Riise veddemålet må han tatovere «Fotball er ikke toppidrett».

Riises forkjærlighet for langrenn har vært der lenge, og han følger nøye med. Spesielt på alt som skjer rundt Petter Northug. Northug, som ble vraket av landslagsledelsen til åpningen av verdenscupen i Kuusamo i helgen, har fått massiv kritikk for måten han reagerte på uttaket.

Ski-esset la ut et bilde av landslagssjef og treneren på Instagram, som fikk voldsom oppmerksomhet.

RIise mener Northug er rå på sosiale medier.

– Jeg synes Petter Northug er helt konge. Det han gjorde er helt fantastisk. Han må bare fortsette, og jeg tror vi er litt hårsåre i Norge. Jeg skjønner ikke at noen gidder å bli sure for det, sier Riise.

Evig storm

Selv har Riise vært i hardt vær, etter at eks-kona Maria Elvegård, beskyldte ham for å ha tappet kontoen til ett av parets felles barn.

Elvegård har truet med søksmål mot Riise.

– Skittentøyvasken tar jeg heller privat. Barna er det viktigste i mitt liv. At noen vil lage historier om meg er jeg vant til. Jeg beskytter barna mine, og jeg vet hva jeg har gjort og gjør for dem, sier han.

Helt siden han var 17 år og reiste til Monaco for å bli proff, har Riise vært vant til at det stormer rundt ham. Og til tross for at karrieren som fotballspiller er forbi, har deltakelse i TV-reality, blogging, poker og ny karriere som fotballagent sikret fornyet oppmerksomhet.

– Noen av overskriftene om meg er jo kanskje min egen feil. Jeg sier ting som kanskje ikke er så nøye gjennomtenkt. Men med suksess kommer også ansvar. Og det kommer en del man ikke kan forberede seg på.

– Men jeg er tøff i kjeften og tør å si hva jeg mener. Men jeg liker at folk skal se meg og like meg, selv om jeg ikke alltid lykkes med det, sier 37-åringen.