De voldsomme skogbrannene i California raser videre og ser ut til å bli de verste i delstaten noensinne, og brannmannskapene har ikke kontroll.

Vinden i flere områder har økt i styrke, noe som gir brannene ny næring. 23 personer er omkommet og rundt 3500 boliger, vingårder og forretningsbygg er ødelagt.

315 personer av 600 personer som var meldt savnet, er gjort rede for. Fremdeles jobbes det med å komme i kontakt med 285 personer, skriver Los Angeles Times.

Brannmannskapene kjemper mot 22 forskjellige branner. Myndighetene vet ikke nøyaktig hva som utløste brannene, men sier at en skjødesløst kastet sigarettsneip, en nedrevet strømkabel, flammer ut av eksosrøret på en bil eller en gnist fra en motorsag kan være nok.

– Enhver gnist, uansett hvor den kommer fra, kan være utløsende faktor, sier Ken Pimlott, sjefen for Californias brannvesen. Han legger til at det er ekstrem fare for branner skal blusse opp på nye steder.

Brannene kom uten varsel

Skogbrannene startet søndag kveld. På knappe fire dager har flammene brent seg gjennom byer og bygder i en ekstrem hastighet.

Myndighetene sender ut nødmeldinger og evakueringsmeldinger til utsatte innbyggere på SMS, men disse varselsystemene har vist seg å være upålitelige. Varseltjenesten er avhengig av at folk har mobiltelefoner, at mobilnettet funker, eller at internettkablene er uskadet. Dessuten har mange blitt overrasket av brannen midt på natta mens de lå og sov.

– Folk var i seng til midnatt, og disse brannene kom til nabolagene uten varsel innen minutter, sier brannsjef Ken Pimlott til Associated Press (AP).

Ben Pederson finner en årbok fra skoletiden i det som en gang var soverommet hans i Santa Rosa, California. AFP PHOTO / Robyn Beck
Ben Pederson finner en årbok fra skoletiden i det som en gang var soverommet hans i Santa Rosa, California. AFP PHOTO / Robyn Beck Foto: Robyn Beck

– Det har vært for lite tid til å advare folk, sier han.

Myndighetene har prioritert å evakuere folk som befinner seg midt i en aktiv brannsone, og da kan det av og til være for sent.

– Monstre

– Vi står overfor noen skikkelige monstre, sier brannmannen Bret Couvea, ifølge avisa Los Angeles Times.

Mange hundre mennesker er savnet, men myndighetene regner med at de fleste av disse er i god behold og at de vil komme til rette igjen.

Så langt er skogbrannene de dødligste i delstaten siden 1991 da 25 mennesker mistet livet i Oakland Hills.

Man må helt tilbake til 1933 for å finne en mer dødelig brann, da 29 mennesker omkom i Griffith Park i Los Angeles, ifølge Reuters.

Stor skogbrannfare

Høsten er tiden for skogsbranner i delstaten. Varme, tørke og insekter har utpint jordsmonnet og vegetasjonen. Normalt rykker brannmannskapene ut til rundt 300 småbranner i uken. De aller fleste blir slukket raskt og forårsaker lite skade.

– Det er svært uvanlig at California har flere store branner gående på samme tid, sier Pimlott.

Tusenvis er på flukt fra flammene. Onsdag beordret myndighetene evakuering av hele byen Calistoga i fylket Napa som har 5000 innbyggere. Deler av byene Sonoma og Boyes Hot Springs er også evakuert.

Politiet har opplyst innbyggerne om at vinden kan føre til at brannene fort kan skifte retning. Det fryktes nå at vinden vil fortsette å øke i styrke, som også kan føre til at glør blir spredt utover og nye branner oppstår.