Sammen med sine foreldre reiste Sarani, Manav og Slana 15 000 kilometer fra Sydney i Australia til Tromsø med et eneste ønske.

De fikk nordlyset servert som velkomsthilsen fra hotell-taket første kveld.

– Nordlyset var spektakulært!

– Nordlyset var svært spesielt. Det var veldig spektakulært da vi fikk se det danse over alt på himmelen over hotellet. Det var spektakulært, stråler 12 år gamle Manav.

Han og foreldrene kom sammen med en annen Sydney-familie til Norge i forrige uke, og i resepsjonen på The Edge blir de ønsket velkommen av direktøren selv, Øyvind Alapnes.

– Gleden de viser forteller alt om hvor sterkt nordlyset treffer. Den entusiasmen de viser etter å ha sett nordlyset, er det er de forteller når de kommer hjem. Det er den beste markedsføringen man kan få, sier Alapnes, som ser fram mot en ny vintersesong med økende belegg på grunn av at nordlysturister fra hele verden nå søker mot mørketiden i Nord-Norge.

Nordlyset og hvalene gir turistboom

Nordlyset er en magnet, men også det plutselige innsiget av hval på Troms-kysten er med på å forklare den voldsomme veksten i antallet utenlandske overnattingsdøgn på hotellene i Tromsø; enorme 704 prosent på ti år.

Og veksten bare fortsetter inn i en ny sesong, forteller reiselivssjef Chris Hudson i Visit Tromsø.

– Hvis vi bare tar hvalsafari gjennom våre booking-systemer ser vi en vekst på 18 prosent sammenlignet med i fjor, sier han.

På få år er de i Tromsø kommet over 100 tilbydere av ulike utfluktprodukter knyttet til nordlys og hval-sightseeing.

– Nå er det viktig at vi opptrer seriøst, og sikrer en bærekraftig turisme. Vi har et ansvar for at de utflukter vi selger holder god kvalitet, og at aktørene som tilbyr tjenester opptrer på en måte som gir valuta for pengene, sier Hudson.

Vinterturismen i nord øker sterkt

Fra 2008 har antallet utenlandske turistovernattinger i Norge høst og vinter økt med 29 prosent, i Nord-Norge 272 og i Tromsø 556. Det viser statistikk utarbeidet av NHO Reiseliv.

Mørketiden er blitt høysesong i nord, og i enkelte perioder er det nesten umulig å få hotellovernatting eller plass på flyene nordover.

– Så lenge vi har fokus på kvalitet så skal vi være trygge på at det vil komme enda flere som skal få muligheten til å oppleve Nord-Norge, sier regiondirektør Målfrid Baik i NHO.

– Jeg registrerer at enkelte mener at hotellkapasiteten er for dårlig, og at dette vil kunne ødelegge for en ytterligere vekst. Jeg mener vi bør stimulere til besøk i de periodene det ikke er fullt, og det er en begrenset periode, sier hun.

– Vi må alle ta et vertskapsansvar

– Men det er inspirerende å se at så mange turister fra hele verden vil nordover, og at også mange velger å kommer nordover for å feire jul sammen med oss. Det stiller nye krav til reiselivsnæringen, og alle oss andre som bor her og som må ta et vertskapsansvar for at alle skal trives når de først kommer hit.

Familiene Kalra og Sachdev fra Sydney slapp å vente på å få se det de kom nordover til Tromsø for å oppleve.

– Vi hadde spist middag på hotellets restaurant første kvelden, og ble anbefalt å gå opp på taket der det er panoramautsikt mot fjellene. Nordlyset var fantastisk. Vi ble advart før vi kom om at det er et naturfenomen som ikke viser seg på bestilling, men vi fikk se det og er bare så lykkelig for at vi kom hit, sier Samantha Sachdev.

Og ungene stemmer i.

– Det var verdt turen hit, den var slitsom med 20 timer i fly. Men da nordlyset begynte å danse over himmelen var alt glemt. Det var verdt det, så definitivt, stråler Manav Kalra.