USAs president Donald Trump har benådet den omstridte sheriffen Joe Arpaio.

Det melder blant andre New York Times.

85-åringen ble funnet skyldig i å ha fortsatt å bruke trafikkpolitiet mot innvandrere etter at retten slo fast at dette var diskriminerende, og dermed bevisst ha ignorert dommerens ordre.

Den tidligere Arizona-sheriffen risikerte seks måneders fengsel, men er altså nå benådet av presidenten.

Trump tvitret følgende natt til lørdag norsk tid: «Det er en glede å kunne informere om at jeg har innvilget full benådning til den 85 år gamle amerikanske patrioten sheriff Joe Arpaio. Han sørget for at Arizona var trygt!»

Arpaio var rakst ute med å svare. Han takket Trump for at han «så dommen hans for hva den egentlig er: en politisk heksejakt fra det som er igjen av Obamas justisdepartement».

Fordømmes av demokratene

85-åringen skriver at han er ydmyk og svært takknemlig overfor Trump, og at han ser fram til å legge saken bak seg. Han tvitret også en lenke til en nettside hvor folk kan donere penger til ham, slik at han kan betale advokatkostnadene sine.

At Trump nå benåder Arpaio kommer ikke som noe sjokk. Presidenten har flere ganger nevnt at dette var noe han vurderte, og han har langt på vei antydet at det skulle gå bra med sheriffen. Samtidig har han også innrømmet at det ville være en kontroversiell avgjørelse.

Benådningen ble raskt fordømt av politiske motstandere, ikke minst med tanke på timingen. Demokrat og senator Chuck Schumer anklaget Trump for å bruke orkanen Harvey for å ta oppmerksomheten bort fra benådningen. Orkanen traff land natt til lørdag norsk tid, og herjer for øyeblikket lands kysten i Texas.

Trumps tilhengere hyller avgjørelsen, men Arizona-senator og republikaner John McCain er ikke fornøyd. Han mener presidenten undergraver loven, og legger til at Arpaio ikke har vist tegn til anger. Det melder nyhetsbyrået Associated Press.

Beryktet sheriff

Arpaio var sheriff i Maricopa county – som omfatter blant annet storbyen Phoenix – i 24 år. Han ble beryktet for hvordan han behandlet innsatte i Maricopa-fengsel. De måtte sove i telt utendørs, gå i rosa undertøy, og fikk mat som ifølge flere var uspiselig. Han kalte selv fengselet for en «konsentrasjonsleir».

Joe Arpaio foran en gruppe ulovlige immigranter som ble plassert i teltleiren i Phoenix i påvente av en dom. Bildet er fra 2009. Foto: AP Photo/Ross D. Franklin
Joe Arpaio foran en gruppe ulovlige immigranter som ble plassert i teltleiren i Phoenix i påvente av en dom. Bildet er fra 2009. Foto: AP Photo/Ross D. Franklin

Selve dommen hadde imidlertid sitt utspring i at han for over ti år siden ble saksøkt for at politikontoret hans krenket rettighetene til latinamerikanere. Folk ble stoppet utelukkende på bakgrunn av «raseprofilering. Kun basert på utseende ble de ble de gitt videre til immigrasjonsmyndighetene.

Under en rettshøring i 2011 ble Arpaio bedt om å slutte å pågripe folk uten at det var beviser for at noen lov var blitt brutt. Sheriffen insisterte imidlertid på at det han drev på med var lovlig, og at han ville fortsette med sine metoder.

For en måned siden ble han dømt for å ha trosset dommeren, og risikerte altså da et halvt år i fengsel.