Irakiske styrker startet søndag den varslede offensiven mot terrorgruppen IS i gamlebyen i Mosul.

– Hæren, antiterrorstyrker og føderalt politi har startet angrepet på gamlebyen, heter det i en uttalelse fra generalløytnant Abdulamir Yarallah.

Styrkene har også luftstøtte fra den amerikanskledede koalisjonen.

Målet er å nedkjempe IS-krigerne som kontrollerer gamlebyen.

– De første luftangrepene startet ved midnatt. Sikkerhetsstyrkene begynte å storme deler av gamlebyen ved daggry, sier en offiser.

Det ble i morgentimene søndag hørt maskingeværild, og røyksøyler steg til værs fra gamlebyen etter rakettangrep.

Å erobre gamlebyen i Mosul, en tett befolket bydel med kronglete, trange smug på vestsiden av byen, er avgjørende for å nedkjempe IS i den tidligere bastionen. Det antas også å bli svært vanskelig.

IS er nå omringet av de irakiske styrkene i Mosul, og deres eneste mulighet er å kjempe til siste slutt, sier generalløytnant Abdulghani al-Assadi til nyhetsbyrået AFP.

– Dette er siste episode av IS-showet. De har ingen steder å flykte, sier Assadi til AFP.

Ifølge BBC er Mosuls gamleby det siste distriktet som IS har kontroll over i Irak.

SIVILE: Bildet fra 12. juni viser sivile som er omgitt av bilvrak i Mosul. Foto: Alkis Konstantinidis/Reuters/NTB scanpix
SIVILE: Bildet fra 12. juni viser sivile som er omgitt av bilvrak i Mosul. Foto: Alkis Konstantinidis/Reuters/NTB scanpix

Levende skjold

FNs høykommissær for flyktninger (UNHCR) frykter at IS kan bruke mer enn 100.000 sivile som levende skjold i kampene mot irakiske styrker i Mosuls gamleby.

– Over 100.000 sivile kan fortsatt befinne seg i gamlebyen. Vi vet at IS tok dem med seg da de forlot områdene der det pågikk kamper. Disse sivile blir i bunn og grunn holdt som levende skjold i gamlebyen, uttalte UNHCRs representant i Irak, Bruno Geddo, onsdag.

De sivile mangler mat, vann og elektrisitet, og lever i en stadig verre situasjon preget av nød og panikk.

BARN FANGET I BYEN: En irakisk soldat bærer på et dehydrert barn som han reddet fra frontlinjen i kampen mellom irakiske styrker og IS i Mosul. Bildet er fra 13. juni. Foto: Erik De Castro/Reuters/NTB scanpix
BARN FANGET I BYEN: En irakisk soldat bærer på et dehydrert barn som han reddet fra frontlinjen i kampen mellom irakiske styrker og IS i Mosul. Bildet er fra 13. juni. Foto: Erik De Castro/Reuters/NTB scanpix

– Det er omgitt av kamper på alle kanter, sier FN-representanten.

Omtrent 230 sivile har blitt drept i Mosul i løpet av de siste to ukene, opplyser FN til BBC. Flere skal ha blitt skutt av IS' snikskyttere mens de prøvde å flykte.

BILVRAK: Kampene i Mosul har pågått i omtrent ni måneder. Dette bildet er tatt 7. juni Foto: Erik De Castro/Reuters/NTB scanpix
BILVRAK: Kampene i Mosul har pågått i omtrent ni måneder. Dette bildet er tatt 7. juni Foto: Erik De Castro/Reuters/NTB scanpix

Et stort antall flyktninger

Irakiske regjeringsstyrker, støttet av lojale militsgrupper og en USA-ledet koalisjon, startet i oktober i fjor offensiven for å gjenerobre storbyen Mosul.

IS tok kontroll over byen i juni 2014.

Offensiven har gått mye tregere enn forutsett, men styrkene skaffet seg etter hvert kontroll over både den østlige og vestlige delen av byen.

Siden kampene begynte for ni måneder siden, har om lag 862.000 mennesker flyktet fra byen. Rundt 195.000 har vendt tilbake, i hovedsak til den gjenerobrede østlige delen.

(©NTB/TV 2)