Cape Town (TV 2 Sporten): – Jeg har hatt det veldig bra. Det er en fin gjeng og jeg trives veldig godt her, sier 27-åringen etter sin første treningsleir med MTN-Qhubeka.

Mens han sitter i solsteiken utenfor Spier hotell i Stellenbosch i et sjeldent rolig øyeblikk under den hektiske uken i Sør-Afrika, innrømmer han overfor TV 2 at en del har stusset over lagvalget hans.

Fem år i Sky
Etter fem år hos superstjernene i Sky, skal han de to neste sesongene sykle i den sebrainspirerte trøyen til MTN-Qhubeka - som befinner seg på nivå 2 av sykkelsportens verden. Foran 2015-sesongen har de signert åtte nye ryttere - der nordmannen er den største stjernen - og håper dette skal få Tour de France-organisasjonen til å invitere dem til Frankrike i sommer.

– I sykkelverden er det mange som har lyst til dette laget og som synes dette høres ut som et spennende prosjekt. Men utenfor sykkelverden er det ikke mange som skjønner at jeg går ned en kategori.

– Hvorfor valgte du å ta dette steget?

– Jeg syntes det hørtes spennende ut. Det er et bra opplegg, og jeg kommer til å få mange egne sjanser. Her har vi ikke sammenlagtryttere, slik som i Sky. Det vil åpne opp for ryttere som meg, svarer 27-åringen.

På plass i Cape Town
Han ankom treningsleiren utenfor Cape Town forrige søndag. Siden da har det gått i ett med møter, treninger, testing og ikke minst sosiale sammenkomster for å bli bedre kjent med sine nye lagkamerater. MTN-Qhubeka skal bestå av minimum halvparten afrikanske ryttere. Flere av dem har en helt annen bakgrunn enn nysigneringer som Tyler Farrar, Matt Goss og Theo Bos.

– Der vi kommer fra er det normalt å sykle omtrent samtidig som man lærer å gå. Her er det en som først begynte å sykle da han var 14 år. Det er unormalt. Da har man hatt en bratt læringskurve, sier Boasson Hagen - som lar seg inspirere av historiene til lagkamerater med en helt annen bakgrunn.

Men det som gjorde sterkest inntrykk i løpet av treningsleiren til MTN-Qhubeka, var besøket i en township. Målet til hans nye arbeidsgiver er ikke å vinne flest mulig sykkelritt, men å skape mest mulig oppmerksomhet rundt veldedighetsarbeidet som organisasjonen Qhubeka bedriver i de fattige områdene i Sør-Afrika. De deler ut sykler mot at de som bor i disse områdene for eksempel planter trær eller samler inn søppel.

– Jeg vil for alltid huske inntrykkene herfra. Og man setter ekstra pris på det vi har hjemme når vi tenker på de fattige som bor her, sier Boasson Hagen, som ble en populær lekekamerat for barna i townshipen.

Mandag er Afrika-eventyret over for denne gang for Boasson Hagen. Nå venter en hard opptreningsperiode hjemme i Norge, før MTN-Qhubeka drar på ny treningsleir til Mallorca i januar.

Ett av grepene han har tatt er å gå tilbake til sin gamle trener Fredrik Mohn.

– Vi har gått tilbake til litt av det som ga suksess tidligere. Jeg tilbringer mer tid i styrkerommet. Jeg håper med det å bli mer eksplosiv og få tilbake litt av den avslutningen jeg hadde før, forklarer Boasson Hagen, som understreker at han ikke skal bli en ren spurter.

Sesongdebuterer i Qatar
Han sesongdebuterer trolig i Tour of Qatar i februar. Da begynner kampen for å slå tilbake etter 2014-sesongen, som var hans første år som proff uten seier.

– Jeg har hatt noen oppturer, men så har det også vært en del nedturer. Nå håper jeg det snur og at det blir mange oppturer og at jeg kommer tilbake på vinnersporet. Jeg er i hvert fall veldig motivert.