Kometer er digre snøballer av frossen gass og støv, som går i bane rundt solen.

Banene er ikke sirkler, men ellipser. Det gjør at kometene er veldig langt unna solen det meste av tiden, og usynlige for oss.

Når kometen nærmer seg solen varmes den opp. Noe av isen begynner å koke, og snøballen blir en boble av gass med is i midten.

Kjernen til kometen Tempel-1 er fem kilometer i diameter. Bildet ble tatt av Deep Impact i juli 2005, like før det ubemannede romfartøyet krasjet en sonde inn i den skitne snøballen.
Partikler fra solen kan «blåse» noe av gassen ut i en lang hale, som altså alltid peker bort fra solen.

Kometene har også en hale av støv, som blir liggende i den banen de har fulgt. Når slike støvkorn smeller inn i atmosføren vår, gløder de opp som stjerneskudd.

Kometen Lemmon

I vår kan vi se en ny komet lyse opp på himmelen. Astronomene oppdaget den 23 mars 2012 og ga kometen det vitenskapelige navnet C/2012 F6, skriver spaceweather.com.

Her har vi rotert bildet til Olsen, og økt kontrasten litt slik at du lettere ser halen strekke seg nedover. (Foto: Rolf Wahl Olsen)
Det var teleskopet på toppen av Mt Lemmon i Arizona som så kometen først, og har fått den oppkalt etter seg.

Lemmon kommer forbi oss bare en gang hvert 11.000 år. Sent i mars passerer den solen omtrent med samme avstand som planeten Venus. Da lyser den like kraftig som stjernene i Karlsvognen, lett synlig uten kikkert.

Men det er først i april vi får sett den. Foreløpig må du sør for ekvator for å nyte synet av den giftige kometen.

Fra bakhagen

Amatørastronomen Rolf Wahl Olsen er dansk, men bor i Auckland på New Zealand.

Han tok bildene av kometen med et titommers teleskop 28. januar. Teleskopet er motorisert, og følger bevegelsen til kometen over himmelen.

Det er nødvendig, lukkertiden er hele en time og 17 minutter. Uten motoren ville både kometen og stjernene sett ut som striper over himmelen.

Her kan du se flere av bildene til Rolf Wahl Olsen!

Giftig grønn boble

Da Halleys komet passerte oss i 1986 sendte ESA opp sonden Giotto for å ta bilder av den. Her er det lett å se hvordan fontener av gass blåser ut av den mørke kjernen. (Foto: ESA)
På bildet til Olsen er den grønne gassboblen godt synlig, men du kan også ane halen som strekker seg langt utover.

Grønnfargen skyldes at boblen inneholder cyangass og karbonmolekylet C2.

Cyangass er ekstremt giftig, men ikke uvanlig i kometer.

– Begge disse stoffene gløder grønt når lyset fra solen treffer dem i vakuum, skriver spaceweather.com.

Panikk

Halleys komet fotografert 29 mars 1910. De små strekene er stjerne, som er dradd utover av den lange lukkertiden. (Foto: Wikimedia Comons)
Da kometen Halley passerte i 1910 var astronomene for første gang i stand til å finne ut hvilke gasser halen besto av.

De splittet det svake lyset fra kometen ved hjelp av prismer, og oppdaget til sin forferdelse cyangass.

– Når jorden passerer gjennom halen risikerer vi at gassen forgifter atmosfæren og dreper alt liv på kloden, hevdet den franske astronomen Camille Flammarion.

Det brøt ut panikk, og folk hamstret gassmasker. Jordens undergang var nær!

Les: Disse varslet også verdens undergang

Mange husker kometen Hale-Bopp, godt synlig våren 1997. I tillegg til halene av støv og gass hadde denne kometen også en hale av natrium, bare synlig med spesielle instrumenter. (Foto: Johannes-Kepler-Observatory)
I realiteten er tettheten av cyangassen i halen så liten at det som måtte komme inn i atmosfæren er helt ufarlig.

En til i høst

Kometen Lemmon er allerede blitt mye flottere enn astronomene regnet med, men den blir ikke av de mest spektakulære.

Er vi heldige kan vi se en virkelig flott komet i november.

Da kommer kometen ISON inn mot solen, så nært at den enten rives i fillebiter, eller lyser kraftig opp på himmelen.

Les også: Komet kan bli et fantastisk syn